4 unexpected obstacles that woman face with issues of water, sanitation and health in El Volcán/ 4 obstáculos inesperados que las mujeres de El Volcán enfrentan en temas de agua, saneamiento y salud

22nd February 2015

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Imagine you are a woman living in a predominantly subsistent and mountainous community; which do you think would be the greatest barriers you face when it comes to the issues of water, health and sanitation? Well here are 4 unexpected obstacles which we realised the women of El Volcán face daily:

Imagine que usted es una mujer viviendo en una comunidad montañosa que principalmente  vive de lo que cultiva; ¿cuáles cree usted que sean las más grandes limitaciones en relación al agua, saneamiento y salud? A continuación 4 inesperados obstáculos que las mujeres de El Volcán enfrentan diariamente:

 

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Imagine you are a woman living in a predominantly subsistent and mountainous community; which do you think would be the greatest barriers you face when it comes to the issues of water, health and sanitation? Well here are 4 unexpected obstacles which we realised the women of El Volcán face daily:

1.       Unequal gender representation in sanitation and water committees

Raleigh is working closely with two community run committee groups to help improve the health and hygiene in the community of El Volcán, namely FECSA and CAPS. The focus of FECSA is on family education about good health and sanitation, whilst CAPS, the Committee for drinking water and sanitation, is a legal entity which allows communities to take control over their own water supply.

Whilst the project partner INPRHU (a Nicaraguan NGO active in the region helping to improve community infrastructure) and Raleigh, have fostered real positive change in the community, increasing good hygiene practices and overseeing the construction of the water aqueduct, there is a lack of female representation on both committees. In the CAPS committee in Sector 1 two out of three committee members are female, and on the FECSA committee only one out of five are women.

Now you might think this is a relatively high female representation, however, when you consider that a high proportion of the male population in the community are migrant workers for three months of the year, surely the ratio of women ought to be higher.

Twenty years ago the local coffee co-operative shut down forcing many to seek work cutting coffee over the Honduras border which lies just 20 kilometres away. With most of male population being absent for such a large chunk of the year, women feel the most prolonged effects of issues related to CAPS and FECSA, yet they do not have a substantial voice to change their situation.

2.       Distance from water source

Although gender roles have been challenged within the community in the last 20 years, the responsibility of collecting the family´s water supply is still usually held by the women of the house. Until relatively recently this involved a 3 hour walk up a steep gradient to the water source near the summit of the mountain.

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Through the joint effort of INPRHU the last Raleigh group and the community this practise has since ceased for most families due to the construction of an aqueduct that feeds water from the source to various points down the mountain side.

However, the aqueduct is not yet fully complete with only two of the four sectors (sectors 1 and 4) of which the community is comprised, gaining direct water access. The remaining sectors (sectors 2 and 3) are still to receive this benefit; meaning there currently exists geographical inequality within the community.

3.       Mud houses

Most houses in the community are built using the traditional method of adobe construction, involving the mixing of grass and mud, which is then formed into bricks and dried by the sun. Though these houses are effective at holding back the elements they are hardly conducive to providing the conditions for a hygienic family home.

Floors inside most of the houses in the community consist of brushed mud and so it is difficult to form a working conception of hygiene in this context. Imagine as a mother telling your child to stop playing with their toys outside in the dirt when the conditions are no different to those within the confines of your family home.

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4.       Smoke

Cooking in the homes of El Volcán takes place on an indoor open fire where the smoke is left to simply drift up and try and escape through little nooks and crannies in the structure of the house. Although it eventually makes its way out, the kitchen, and indeed most of the house, still becomes completely engulfed in smoke.

Whilst we, the Raleigh volunteers, have found it difficult to breathe and even see in these conditions the members of the community seem completely at ease with this. However, the visible soot stained beams of all the houses leave a question as to the damage this cooking method is doing to the inhabitants’ lungs. What is more concerning is that when women of the community reach a certain age much of their day is spent cooking.

As many of the issues facing the community are not self-evident, the initial stage of the Raleigh ICS project involves assessing the needs of the community through approaches such as a women’s focus group, which was established this week. This is to ensure that our time here is meaningful, useful and provides sustainable development for the community which will improve their quality of life for years to come.

 

4 obstáculos inesperados que las mujeres de El Volcán enfrentan en temas de agua, saneamiento y salud

 

Imagine que usted es una mujer viviendo en una comunidad montañosa que principalmente  vive de lo que cultiva; ¿cuáles cree usted que sean las más grandes limitaciones en relación al agua, saneamiento y salud? A continuación 4 inesperados obstáculos que las mujeres de El Volcán enfrentan diariamente:

1.       Desigual representación de género en grupos comunales de saneamiento y agua

Raleigh trabaja de cerca con dos grupos comunales para ayudar a mejorar la salud e higiene en el área, estos son: FECSA y CAPS. FECSA se centra en educación familiar para la promoción de la salud y el saneamiento, mientras que CAPS, el Comité de Agua Potable y Saneamiento,  una entidad legal les permite a las comunidades manejar el recurso del agua.

A pesar de que el socio de proyecto, INPRHU (una ONG nicaragüense dedicada al mejoramiento de la infraestructura de las comunidades en la región) y Raleigh,  han cosechado verdaderos cambios en la comunidad promoviendo buenas prácticas de higiene y liderando la construcción del acueducto local, la existencia de una falta de representación femenina en ambos comités es evidente. El CAPS del Sector 1 de la comunidad, está compuesto por dos mujeres y tres hombres; y en el grupo de FECSA hay una mujer y cuatro hombres.

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Podría parecer que relativamente hay una buena participación; sin embargo, cuando se toma en c uenta que una gran parte de la población masculina trabaja fuera de la comunidad por tres meses, seguramente la representación femenina debería ser mayor.

Alrededor de  hace veinte años la cooperativa local de café cerró, esto obligó a muchos a buscar empleo a lo largo de la frontera con Honduras, ubicada a 20 kilómetros de la comunidad. Con la mayoría de la población masculina ausente por una parte considerable del año, las mujeres son las que sienten el impacto de esta situación, pero su voz sigue sin tener un lugar significativo para cambiar este escenario.

2.       Distancia de las fuentes de agua potable

Pese a que en la comunidad los roles de género han cambiado en los últimos 20 años, la responsabilidad de recolectar agua para las familias sigue estando a cargo de las mujeres de cada hogar. Poco tiempo atrás, esto implicaba caminar 3 horas por cuestas empinadas para llegar a la fuente de agua potable, ubicada en lo alto de la montaña.

A través del esfuerzo conjunto de INPRHU, el último grupo de Raleigh y la comunidad, esta situación ha cambiado para la mayoría de las familias gracias a la construcción de un acueducto que provee agua a varios puestos montaña abajo.

Sin embargo, el acueducto aún no ha sido terminado con sólo dos de los cuatro sectores (sectores 1 y 4) de los cuales la comunidad está compuesta, teniendo acceso directo de agua. El resto de los sectores (sectores 2 y 3) todavía esperan recibir este beneficio; lo que significa que existe la desigualdad geográfica dentro de la comunidad.

3.       Casas de adobe

La mayoría de las casas de la comunidad han sido construidas usando el método tradicional del adobe, lo cual consiste en la mezcla de zacate y barro formando ladrillos que luego son secados por el sol. A pesar de que estas casas logran proteger a las familias de las diferentes condiciones climáticas, difícilmente consiguen proveer el entorno propicio para un hogar higiénico.

El piso de muchos hogares es de tierra, por ello resulta complejo formarse una concepción de higiene en un contexto como tal. Imagine decirles a los niños que dejen de jugar afuera en el barro cuando tales condiciones no difieren de las del interior de su hogar.

4.       Humo

En cuanto a la comida, en El Volcán se suele cocinar en una especie de fogón dentro de las casas y el humo no es conducido a través de algún ducto o chimenea, por lo que simplemente sale por pequeños agujeros dentro de la casa. A pesar de que eventualmente saldrá por alguna parte, la cocina y el resto de la casa se llenan de humo.

Aunque a los voluntarios de Raleigh se nos dificulta respirar e incluso ver en esas condiciones, las personas de la comunidad parecen estar acostumbradas a esta situación. No obstante, el hollín en el interior de las casas genera preguntas acerca del daño que este método de cocinar ocasiona en los pulmones de las personas. Por ello, cuando las mujeres de la comunidad llegan a una edad determinada, resulta preocupante que pasan buena parte del día cocinando debido a las graves implicaciones para su sistema respiratorio.

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Como la mayoría de los problemas que enfrenta la comunidad no son evidentes, la primera fase del proyecto de Raleigh ICS involucra el entendimiento de la comprensión de las necesidades de la comunidad a través de mecanismos integrales como el establecimiento de un grupo de mujeres, que fue concretado esta semana. Esto busca asegurar que nuestra estancia sea productiva, útil y promueva el desarrollo sostenible en esta comunidad para mejorar su calidad de vida en el futuro.